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Ayer se cumplió un nuevo aniversario del nacimiento de uno de los grandes genios de la historia, cuyo trabajo llevó directamente al desarrollo de tecnologías como la radio y la televisión.

*Nació en Edimburgo, Escocia, el 13 de junio de 1831, siendo hijo único. Su madre murió de cáncer en 1839.

*Durante su infancia demostró tener una memoria excepcional y una gran fascinación por los juguetes mecánicos.

*En 1841, ganó una medalla de matemática y luego comenzó a acompañar a su padre a las reuniones de la Real Sociedad de Edimburgo.

*Cuando tenía 14 años, la Sociedad publicó un artículo suyo sobre cómo dibujar una elipse usando alfileres e hilo.

*Se graduó en el Trinity College en 1854, y consiguió un trabajo como profesor en Aberdeen, Escocia.

*En 1857 realizó una genial exposición de los anillos de Saturno que fue corroborada más de 100 años después por la sonda espacial Voyager.

*En 1860 se mudó al King College de Londres, donde vivió la década más productiva de su vida.

*En 1855 formuló una teoría del color, y en 1861 creó la primer fotografía a colores. En aquel año fue electo para la Real Sociedad, y 10 años después organizó el laboratorio Cavendish del cual fue el 1er director.

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*El trabajo de Maxwell sobre el electromagnetismo se deriva del de su antecesor, Michael Faraday, y representa su cuantificación. Ni Faraday ni Lord Kelvin habían podido visualizar con claridad cómo funciona la electricidad, a menos que trabajasen con modelos mecánicos. Así como Newton proveyó de ecuaciones para explicar la mecánica de los cuerpos en movimiento, Maxwell sustituyó las máquinas por un modelo que predecía los fenómenos eléctricos. En 1864 con su famoso artículo “Una teoría dinámica del campo electromagnético”, presentado en la Real Sociedad, dejó perpleja a la audiencia que por primera vez vio las ecuaciones que describían las leyes fundamentales del electromagnetismo.

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*Una de las profundas consecuencias que provocaron las ecuaciones de Maxwell fue establecer que la velocidad de la electricidad era cercana a 300 mil km/s, muy próxima a la velocidad de la luz. “Son tan cercanas”, escribió Maxwell, “que parece que existen fuertes razones para concluir que la propia luz es una perturbación electromagnética con forma de onda que se propaga, a través del campo electromagnético, siguiendo las leyes electromagnéticas”. El significado completo del trabajo de Maxwell, expandido en el “Tratado sobre electricidad y magnetismo”, en 1873, pasó casi desapercibido ya que todavía no se comprendía bien la naturaleza atómica del electromagnetismo.

2697199*Durante la década de 1860, también estudió el problema de cuantificar la composición de los gases y las propiedades físicas de las moléculas. Maxwell tuvo la idea de usar la estadística para describir el comportamiento de las moléculas de los gases. En su artículo de 1867, “Sobre la teoría dinámica de los gases”, demostró que las propiedades de los gases conocidos se correspondían con las previstas por la teoría.

*En 1870, publicó el libro didáctico “Teoría del Calor”, que se volvió la piedra fundamental para entender la materia durante el siglo 19, según escribió Ivan Tolstoi, que también concluyó: “Si la teoría sobre el electromagnetismo de Maxwell da una verdadera dimensión de su genio, entonces su trabajo sobre la teoría molecular es un monumento a su profundo entendimiento de la física”.

*Maxwell se casó con Katherine Mary Dewar en 1858 y no tuvieron hijos.

*No tuvo la suerte de una vida larga. Murió de la misma enfermedad que su madre, cáncer abdominal, el 5 de Noviembre de 1879 a los 48 años.

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*En la época de su muerte, Maxwell no era muy famoso. Reconocido como un científico excepcional, su teoría sobre el electromagnetismo todavía no había sido demostrada definitivamente. Cerca de 1880, Hermann Bon Helmholtz, un admirador de Maxwell, discutió la posibilidad de confirmar las ecuaciones de Maxwell con su estudiante, Heinrich Hertz. En 1888, Hertz realizó una serie de experimentos sobre ondas electromagnéticas que demostraban que éstas se comportaban como la luz. De ahí en adelante la fama de Maxwell se propagó por todo el mundo, y conjuntamente con Ludwing Boltzmann se puede decir que prepararon el camino para la física del siglo 20.

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